Учредителями РФС выступили лидеры фольклорных студенческих и молодежных групп, ученые разных специализаций гуманитарной науки (этномузыкологи, филологи, этнографы, социологи, историки и т.п.). РФС объединяет фольклорные ансамбли, центры, студии и школы традиционной народной культуры, историко-этнографические клубы и др., в основе деятельности которых лежат принципы активного познания, комплексного исследования и освоения народных традиций в их этнической самобытности и многообразии. На сегодняшний день в поле деятельности Союза — около 900 творческих групп, коллективов из 78 регионов. Союз имеет отделения в 6 и региональные представительства в 59 регионах России.

РФС зарегистрирован Министерством юстиции РФ (последняя перерегистрация от 22.07.99 г., регистрационное свидетельство № 274) и реализует интересы преимущественно молодежных общественных объединений на основе их приверженности программным целям и задачам.

Создателем Российского фольклорного союза и его первым президентом стал заслуженный деятель искусств России, профессор Санкт-Петербургской консерватории им. Н. А. Римского Корсакова, который являлся также первым директор Фольклорно-этнографического центра Министерства культуры РФ (ныне центр Санкт-Петербургской государственной консерватории)  - Анатолий Михайлович Мехнецов (род. 1937- ум. 2008 гг.)

Исполнительный орган – Правление Союза – находится в Москве.

Председатель Правления – заслуженный деятель искусств России, профессор Московской государственной консерватории им. П.И. Чайковского Наталья Николаевна Гилярова.

Заместитель председателя Правления – участник фольклорного ансамбля «Казачий кругъ» Валерий Викторович Порвин, исполнительный директор Московского общественно-культурного Форума «Живая традиция».

Ответственный секретарь – зав. учебно-методическим отделом Правления, участница фольклорно-этнографического ансамбля «Народный праздник», художественный руководитель Московского общественно-культурного Форума «Живая традиция» – Ольга Александровна Ключникова.

Основными целями РФС являются:

- этнографически достоверное воссоздание и интерпретация традиционной культуры;

- участие в восстановлении и укреплении системных связей фольклора как важнейшего компонента национальной культуры;

- содействие в поддержании и развитии условий естественного бытования и воспроизводства фольклорных традиций;

- утверждение важнейшей роли фольклора в нравственно-эстетическом и патриотическом воспитании детей и молодежи как универсального средства укрепления отношений доверия и взаимного уважения между народами.

Совместная работа специалистов искусства и науки дает возможность аккумулировать опыт учебно-воспитательной, научно-практической и художественной деятельности.

На протяжении ряда лет Союз выступает организатором крупномасштабных фольклорных мероприятий: фестивалей, научно-практических конференций по проблемам современного фольклорного движения, народных гуляний и концертов.

Союз активно сотрудничает с Комитетом по делам молодежи, Министерством культуры России, Правительством Москвы, областными и районными администрациями,  Домами народного творчества, Московской и Санкт-петербургской консерваториями, Вологодским педагогическим университетом, Воронежской академией искусств и др. государственными, а также с негосударственными и частными организациями.

С 1990 года Правление РФС осуществило ряд фестивальных проектов: Праздники русского фольклора на Троицу (1990 — Новгород, 1991 — Коломна, 1992 — Нижний Новгород, 1993 — Волгоградская область, 1994 — Подольск, 1995 — Тверь, 1996 – Москва, 1997 — Сергиев Посад) и Масленицу (2005 и 2006 годы — Москва), фестиваль «Кижские колокола» на острове Кижи (1992 и 1993 годы), фестиваль «Мировая деревня» в поселке Рощино Ленинградской области (2001 – 2005 годы), славянский weekend на Международном фестивале этнической музыки «Ethnoland» (2006). Союз участвовал также во Всероссийском фестивале студенческих и молодежных фольклорных ансамблей «Фольклорная весна» в 1998–2000, совместно с РАМ им. Гнесиных, Правительством Москвы, Управлением культуры ОАО «Газпром».

С 1989 по 1994 коллективы и специалисты РФС принимали участие в проведении ежегодной Всероссийской научно-практической конференции «Мир детства и традиционная культура» (Москва, Челябинск, Иркутск, Екатеринбург, Вологда, Петрозаводск, Новосибирск), с творческими мастерскими и детскими праздниками. В 1991 силами РФС подготовлена научно-практическая конференция «Русский фольклор в иноэтническом окружении» в г. Коломне Московской области.

С 2005 по 2010 РФС активно участвует в программе Международных образовательных Рождественских чтений, проводимых Русской Православной Церковью в Москве, в секции «Духовные основы традиционной народной культуры».

Семинары, творческие мастерские, лаборатории проводятся РФС с 1991 года и предлагают комплексный подход в деле освоения традиционной культуры. Всего проведено 52 семинара-практикума, 30 творческих мастерских и лабораторий для руководителей фольклорных ансамблей России на темы: «Традиционная народная одежда», «Фольклорная хореография», «Звук. Голос. Интонация. Песня», «Фольклорные традиции: пути мастерства», «Народный инструментарий» и др. С 2004 года ежегодно проходят летние семинары-практикумы «На речке Камышинке» по совершенствованию методики обучения стилям казачьего пения в Волгоградской области, 2010-2011 – Высшая школа-семинар фольклорного мастерства «Орлиное гнездо» (Крым, Алушта).

Всероссийские семинары по проблемам современного фольклорного движения состоялись в Волгограде (1993, 1994), Астрахани (1996), Коврове Владимирской области (1998).

С 1997 года Правление РФС выступает организатором Всероссийской творческой мастерской «Фольклор и молодежь» со смотром-конкурсом детско-юношеских фольклорных коллектив России. Мастерские прошли в г.Коврове Владимирской области (лето 1997 и 1998 гг.), в г. Александрове Владимирской области (зимой 1999 г.), во Владимире (лето 1999 г.), в Рязани (зима 2000 г.), в Пушкинских горах Псковской области (лето 2000 и 2001 гг.), в Новосибирске (зима 2001 и 2004 гг.), в Великом Устюге (лето 2002,2004,2008 гг.), в станице Каневской Краснодарского края (лето 2005–2008 гг), 2010 – в Вологде.

РФС делает достоянием общества часть культурного наследия России, находящуюся на грани исчезновения: издано 9 книг, осуществлено более 50 видео- и 180 аудиопроектов, с 2000 по 2008 г. издавался журнал «Вестник Российского фольклорного союза».

В 2004 году прошел Первый Московский научно-практический форум «Живая традиция», на котором были подведены итоги 15-летней работы РФС.

В ноябре 2006, 2008 гг. состоялись Второй и Третий форум «Живая традиция», посвященные празднику Казанской иконы Божией Матери и Дню народного единства. Форум получил благословение Его Святейшества, Святейшего Патриарха Московского и всея Руси Алексия II и проводился Российским фольклорным союзом (РФС) совместно с Институтом культурного и природного наследия им. Д. С. Лихачева РАН, Православным церковно-певческим обществом. С 2008 – Форумы «Живая традиция» проводятся ежегодно.

С момента своего возникновения и до настоящего времени Правление РФС осуществляет комплексную работу по различным культурологическим и общественным направлениям, выполняя задачи, стоящие перед ним как главным координационным органом всего фольклорного движения:

— консолидации и координации всех творческих сил фольклорного движения, прежде всего.

— концентрации опыта учебно-воспитательной и научно-практической работы с целью обучения кадров;

— пропаганды высоких критериев народной художественной культуры, традиционных способов ее воспроизводства и опыта, накопленного коллективами РФС в целом.